NUEVO MATERIAL APLICABLE A TERMOELECTRICIDAD

Un nuevo material desarrollado por investigadores de la Universidad de Northwestern, en EstadosUnidos, puede ser aplicado a la termoelectricidad, con un amplio abanico de aplicaciones para reciclar energía.

El principio de la termoelectricidad consiste en reciclar el calor que se pierde, por ejemplo a través de los caños de escape de los vehículos, en electricidad.

El problema es que hasta ahora el sistema chocaba con la carencia de materiales termoeléctricos eficaces.

El nuevo material, presentado en la revista Nature, debería en cambio permitir la conversión de entre un 15 y un 20 por ciento del calor residual en electricidad útil.

Los campos de aplicación posibles incluyen la industria automotriz o las industrias pesadas (refinerías, centrales decarbón y gas).

Químicos, físicos, ingenieros mecánicos y especialistas en materiales colaboraron con la elaboración de este nuevo material que se vale de nanoestructuras.

El material se basa en el teluluro de plomo (PbTe), un semiconductor utilizado por primera vez para proporcionar una fuente de energía renovable, termoeléctrica, a las misiones lunares Apolo. Según los investigadores, el nuevo material presenta un “factor de mérito” o “ ZT ” de 2,2, el más elevado reportado hasta ahora.

Cuanto mayor es el valor de ese factor, mejor es el rendimiento termoeléctrico del material: el factor de mérito de la mayoría de los materiales utilizados hasta ahora están en el orden de la unidad.

La sonda marciana Curiosity se alimenta, por ejemplo, con un sistema termoeléctrico a base de teluluro de plomo, que tiene un ZT de 1.

“Este es el sistema termoeléctrico más rendidor a cualquier temperatura”, dijo Mercouri Kanatzidis, el autor principal del estudio.

“A este nivel, hay perspectivas realistas para recuperar el calor perdido a alta temperatura y transformarla en energía útil”, agregó.

En un comentario publicado en Nature, el químico de laUniversidad de Múnich Tom Nilges calificó el trabajo como “un salto gigante para la termoelectricidad”.

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